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En tant qu’étudiant à l’Université d’Exeter, j’ai participé une fois à un événement annuel de collecte de fonds connu sous le nom d’Amsterdam Hitch. En voyageant à deux ou en groupe, les participants auraient 24 heures pour faire de l’auto-stop du sud-ouest de l’Angleterre à la capitale néerlandaise, passer quelques nuits à «récupérer», puis prendre le bus pour rentrer chez eux.

Ceci, l’une de mes premières aventures à l’étranger, ne m’a pas donné un aperçu particulièrement large ou révélateur de la culture néerlandaise moderne.

D’une part, ma partenaire Natalia et moi-même sommes arrivés jusqu’à un relais routier à la périphérie de Gand, en Belgique, avant d’abandonner et de sauter dans le train.

Mais principalement parce que je ne voyageais pas à vélo.

Signalisation des itinéraires cyclables aux Pays-Bas

Parce que les Pays-Bas n’ont vraiment de sens que sur deux roues. Au cours des dernières décennies du XXe siècle, cette ancienne puissance maritime impériale s’est littéralement reconstruite autour du cyclisme. Des quartiers entiers de la ville ont été rasés au bulldozer pour faire place à de nouvelles infrastructures cyclables. Il y a un fascinant court métrage sur Youtube sur la façon dont tout cela s’est passé. (Si vous n’avez pas le temps de le regarder, cela peut être résumé comme le résultat de la priorité accordée à la qualité de vie par rapport à l’efficacité économique.)

Aujourd’hui, il existe aux Pays-Bas plus de kilomètres de pistes cyclables que de chaussées motorisées, plus de vélos que de voitures, et dans de nombreuses villes, une proportion plus élevée de déplacements à vélo que tout autre moyen. Là où une piste cyclable traverse une route, le cycliste toujours – toujours – a la priorité. De nombreux Néerlandais n’envisagent la conduite (ou tout autre moyen de transport motorisé) que si le cyclisme n’est pas pratique, ce qui est rarement.

Vous en entendez beaucoup parler – c’est pour cela que les Pays-Bas sont célèbres – mais cela ne revient pas tant que vous n’y êtes pas. Et c’est quatre ans après l’Amsterdam Hitch que ce diplômé sans emploi rêvant de faire le tour du monde à vélo a découvert que l’expérience néerlandaise allait bien plus loin que d’être presque heurté par un tramway en titubant le long d’un canal à la recherche d’une auberge dont il ne pouvait pas le nom. t souviens-toi.

J’avais traversé l’Angleterre à vélo jusqu’à Harwich et pris le ferry de nuit pour le Hook of Holland, descendant du bateau et sur le LF1 Route cyclable longue distance néerlandaise (également partie de la Véloroute EuroVelo 12 Mer du Nord), traversant les dunes, les plages et les villes balnéaires sur des sentiers sans circulation – un changement luxueux du partage de routes de campagne anglaises avec des conducteurs de fourgonnettes impatients.

Je me souviens m’être demandé quand les pistes cyclables s’épuisaient, comme elles le faisaient toujours inévitablement, et quand l’ennui de la conduite sur route commencerait.

Quatre-vingt-dix kilomètres plus tard, je suis arrivé à Amsterdam. Et je n’avais pas quitté une piste cyclable.

Amsterdam n’était pas l’itinéraire évident. Mes deux amis et moi étions finalement en route pour l’Espagne, où nous avions prévu de parcourir le Camino de Santiago avant de faire une boucle vers l’est et d’atteindre Istanbul avant l’hiver.

Il y avait, cependant, deux bonnes raisons pour nous y aller.

La première était que j’avais fait du stop à Amsterdam il y a quatre ans et que je me souvenais vaguement que c’était amusant.

La seconde était que Mark avait commandé une nouvelle sacoche de selle du Royaume-Uni à livrer poste restante, et nous avons dû aller le chercher.

Maintenant, si j’avais pris la peine de lire un article avec un titre comme «Guide de Tom pour le cyclotourisme aux Pays-Bas» avant de le faire, j’aurais peut-être appris qu’il n’y avait pas de pénurie de magasins de vélos très bien approvisionnés à Amsterdam , et que l’un d’eux aurait probablement une sacoche.

Compte tenu d’une telle révélation, commander des pièces de vélo aux Pays-Bas aurait eu un peu l’impression de commander du thé en Inde.

Je connaissais les exigences de visa pour traverser l’Asie centrale, les options pour passer le Darién Gap et les points frontaliers entre la Chine et la Mongolie étaient ouverts aux étrangers. Pourtant à aucun moment planifier mon tour du monde à vélo si j’avais réalisé que l’équipement pour le faire pourrait être acheté en cours de route.

La pertinence de cette anecdote, cher lecteur, est simplement de rappeler que les Pays-Bas sont un pays dans lequel vous pouvez simplement vous présenter et commencer spontanément un tour à vélo. C’est, de l’avis de tous, l’une des nations les plus pratiques – sinon les nation la plus pratique – au monde à explorer sur un vélo, un tricycle, un tandem ou toute autre machine à pédale que vous pouvez imaginer.

En fait, si vous êtes planifier un long trajet à partir de l’Europe, vous pourriez faire pire que de partir des Pays-Bas. Certains des plus réputés marques de vélos d’expédition – Koga et Santos peut-être les plus connus – ont des origines néerlandaises, et leurs vélos peuvent être trouvés très répandus. Et parce que les Néerlandais ne sont pas seulement une nation de cyclistes mais de cyclistes touristes, vous trouverez ici aussi tout l’équipement de tourisme standard.

Traîner avec notre hôte néerlandais

Prenant de l’ampleur à travers le pays, nous, trois jeunes Britanniques, sur des VTT surchargés, avons semblé enflammer une certaine compassion dans le cœur des Pays-Bas ruraux.

(C’était en dépit du fait que nous nous étions raser la tête cérémonieusement et que nous avions pris par inadvertance une apparence normalement associée à des membres d’une marque interdite de fascisme militant.)

Les habitants sympathiques nous ont accueillis pour camper dans les jardins de leurs maisons familiales, dormir sur des bateaux étroits et dîner avec eux, partageant avec nous – dans un anglais parfait – les choses simples de la vie.

Lors d’une occasion mémorable, un couple nous a invités à dormir sur le sol de leur garage, car il pleuvait dehors. L’épouse a révélé plus tard que son mari était un plombier professionnel et qu’il avait installé la mère de toutes les douches dans leur salle de bains privative. Souhaiterions-nous l’utiliser?

Le fait de retirer la porte de la cabine a révélé un panneau de commande extravagant qui non seulement permettait de spécifier la température de l’eau au dixième de degré, mais activait également une gamme de lumières colorées, de musique, de jets d’eau horizontaux sous plusieurs angles et de grandes explosions de vapeur. orifices cachés. Depuis, je recherche une expérience de douche qui lui correspond.

La pluie a continué et nous avons rapidement réalisé que l’amour des Néerlandais pour le cyclisme ne dépendait pas de conditions de conduite parfaites. Oui, le fait que le pays soit complètement plat est plus ou moins vrai; le point le plus élevé sur le continent est un peu 322m au-dessus du niveau de la mer, et nos plus grandes ascensions se faisaient généralement au sommet d’une digue ou hors d’un tunnel de métro.

Mais le vent – le vent était parfois si implacable que le simple fait de marcher en avant donnait l’impression de pédaler en montée en tenue de grand-mère. Et c’était généralement, bien sûr, un vent contraire. Ajoutez de la pluie horizontale au mélange et nous avons rapidement écarté l’idée que le cyclisme à travers les Pays-Bas ne serait pas difficile. Quant aux vents latéraux? Vous portez des ponchos? Oublie! Mieux vaut s’arrêter dans un café et attendre.

Quand c’était beau, cependant, les Pays-Bas étaient vraiment agréable, avec beaucoup plus de zones protégées, de forêts et de réserves naturelles que ce à quoi nous nous attendions, accessible uniquement par des pistes cyclables hors route. Et en général, les Pays-Bas étaient suffisamment familiers pour que nous puissions nous glisser dans le rythme des voyages à long terme. Pourtant, je désirais bientôt me faufiler vers l’est dans un territoire moins familier – ce qui en dit évidemment plus sur moi-même à 23 ans que sur le cyclotourisme aux Pays-Bas.

Six ans plus tard et n’étant plus fixé de quitter l’Occident, je suis retourné aux Pays-Bas, cette fois pour récupérer un vélo couché auprès d’un lecteur aimable et le ramener à la maison en Angleterre. Après de nombreuses années voyage qui change la vie dans des endroits où l’infrastructure cyclable était inconnue, j’ai été encore plus frappé par le luxe absolu de voyager dans un pays conçu si omniprésent pour le cycliste.

J’ai ressuscité ma routine de camping sauvage, cette fois avec un hamac, même si je n’ai jamais trouvé aucun des Paalkamperen, un réseau peu connu mais apparemment merveilleux de sites de camping gratuits désignés dispersés à travers le pays.

Et si j’étais resté plus longtemps, j’aurais sans doute fait appel à l’un des milliers d’inscrits Douches chaudes hôtes dans le pays.

Mais trop tôt, j’ai emprunté la même route de LF vers le Hook of Holland et j’ai embarqué sur ce même ferry pour Harwich – cette fois en mesure de m’offrir un café occasionnel en cours de route.

Oui, c’est un trope souvent évoqué dans la littérature de voyage, mais les Pays-Bas sont vraiment une utopie cyclotouriste. Et – comme je l’ai découvert aux deux extrémités d’un tour du monde décousu – cela vaut pour les débutants comme pour les aventuriers endurcis.

Landelijk Fietsplatform, l’organisation néerlandaise officielle pour le cyclisme récréatif, maintient un site web très informatif (en anglais) tout sur le cyclotourisme aux Pays-Bas.